Utilizando la mayor base de datos de registros en tiempo real de los efectos de los productos de cannabis comunes y comercialmente disponibles en los Estados Unidos (EE.UU.), los investigadores de la Universidad de Nuevo México (UNM) encontraron pruebas sólidas de que el cannabis puede aliviar significativamente el dolor, ya que el usuario medio experimenta una disminución de tres puntos en el dolor que sufre en una escala de 0 a 10 puntos inmediatamente después del consumo de cannabis.

En vista de la creciente epidemia de opiáceos a pleno rendimiento y de que el público en general dispone de relativamente pocos analgésicos alternativos, los científicos llegaron a la conclusión de que el cannabis es muy eficaz para reducir el dolor causado por diferentes tipos de afecciones de salud, con efectos secundarios negativos relativamente mínimos.

El dolor crónico aflige a más del 20% de los adultos y es la condición de salud más gravosa desde el punto de vista financiero a la que se enfrentan los Estados Unidos; supera, por ejemplo, los costos combinados del tratamiento de las enfermedades cardíacas y el cáncer.

«Nuestro país se ha visto inundado por un exceso de prescripción de medicamentos opiáceos, lo que a menudo conduce a un uso de opiáceos y heroína sin prescripción para muchas personas. Este desastre provocado por el hombre está matando a nuestras familias y amigos, independientemente de la situación socioeconómica, el tono de la piel y otras diferencias humanas superficiales», dijo Jacob Miguel Vigil, uno de los principales investigadores del estudio, titulado «La eficacia del tratamiento del dolor con cannabis medicinal autodirigido», publicado en la revista Complementary Therapies in Medicine.

Vigil explica, «El cannabis ofrece al paciente medio una alternativa efectiva al uso de opiáceos de uso general en el tratamiento del dolor con efectos secundarios negativos muy mínimos para la mayoría de las personas».

Los investigadores se basaron en la información recopilada con Releaf App, un programa de software para móviles desarrollado por los coautores Franco Brockelman, Keenan Keeling y Branden Hall. La aplicación permite a los consumidores de cannabis vigilar en tiempo real los efectos de la amplitud de los productos disponibles a base de cannabis, que siempre son variables, por supuesto, dada la complejidad de la planta de cannabis de la que se obtienen estos productos.

Desde su lanzamiento en 2016, la Releaf App, desarrollada comercialmente, ha sido la única aplicación de acceso público y sin incentivos para educar a los pacientes sobre la forma en que los diferentes tipos de productos (por ejemplo, flores o concentrados), los métodos de combustión, las subespecies de cannabis (índica, sativa e híbrida) y los principales contenidos de cannabinoides (THC y CBD) afectan a sus niveles de gravedad de los síntomas, proporcionando al usuario una información inestimable sobre su estado de salud, las opciones de medicación y los resultados clínicos de esas opciones, medidos por el alivio de los síntomas y los efectos secundarios.

Desde el punto de vista científico, los programas informáticos como la Releaf App permiten a los investigadores superar las limitaciones inherentes a los ensayos clínicos financiados por el gobierno sobre los efectos del cannabis en tiempo real, que son poco frecuentes en general, pero que también suelen estar limitados por onerosas reglamentaciones federales, entre ellas su condición de Lista I (sin uso médico aceptado y con un alto potencial de abuso) y el mandato de que los investigadores utilicen los productos de cannabis de notoria mala calidad y baja potencia suministrados por el Instituto Nacional de Lucha contra la Drogadicción.

«Incluso el simple hecho de reprogramar la cannabis sólo de la Lista I a la Lista II, es decir, clasificarla con fentanilo, oxicodona y cocaína en lugar de heroína y éxtasis, podría mejorar drásticamente nuestra capacidad de realizar investigaciones y sólo requeriría que la DEA reconociera que existen usos médicos aceptados para el cannabis, como lo demuestran claramente nuestros resultados y los florecientes programas de cannabis medicinal en la mayoría de los estados de los Estados Unidos», señaló la coautora Sarah Stith.

Entre los resultados del estudio, las mayores respuestas analgésicas fueron comunicadas por personas que consumieron flor de cannabis seca entera, o «capullos», y en particular cannabis con niveles relativamente altos de tetrahidrocannabinol, también conocido como THC. En cambio, el cannabinoide, el cannabidiol o el CBD, de más reciente popularidad, mostró poca asociación con los cambios momentáneos de la intensidad del dolor, según la enorme base de datos explorada en el estudio.

«Es probable que el cannabis tenga numerosos componentes que poseen propiedades analgésicas más allá del THC, incluidos los terpenos y los flavonoides, que probablemente actúen sinérgicamente para las personas que consumen la flor de cannabis seca entera», dijo Vigil, «Nuestros resultados confirman que el consumo de cannabis es un medicamento relativamente seguro y eficaz para aliviar el dolor, y ese es el mensaje más importante que hay que aprender de nuestros resultados». Sólo puede beneficiar al público que las personas puedan sopesar de manera responsable los verdaderos riesgos y beneficios de sus opciones de medicación para el dolor, y cuando se les da esta oportunidad, he visto a numerosos pacientes con dolor crónico sustituir el uso de opiáceos, entre muchas otras clases de medicamentos, por el de cannabis medicinal».

«Tal vez el resultado más sorprendente sea lo extendido que estuvo el alivio de los síntomas reportado en cerca del 95 por ciento de las sesiones de administración de cannabis y en una amplia variedad de diferentes tipos de dolor», añadió el autor principal del estudio, Xiaoxue Li.

Los autores advierten que el uso de cannabis conlleva los riesgos de adicción y daños a corto plazo en el funcionamiento cognitivo y conductual, y puede no ser eficaz para todos. Sin embargo, hay múltiples mecanismos por los cuales el cannabis alivia el sufrimiento del dolor. Además de sus propiedades antiinflamatorias, el cannabis activa receptores que están ubicados junto a receptores opiáceos en el cerebro. «El cannabis con alto contenido de THC también causa elevación del estado de ánimo y ajusta las demandas de atención, probablemente distrayendo a los pacientes de las sensaciones desagradables que la gente llama ‘dolor’», explica Vigil.

«Cuando se compara con los riesgos negativos para la salud asociados con el uso de opiáceos, que actualmente cobra la vida de más de 115 estadounidenses al día, el cannabis puede ser un valor obvio para los pacientes. El consumo crónico de opioides está asociado con una menor calidad de vida, aislamiento social, menor funcionamiento inmunológico y morbilidad temprana. En contraste, mis propias investigaciones en curso sugieren cada vez más que el consumo de cannabis está asociado con una reversión de cada uno de estos resultados potenciales», dijo Vigil.

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